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martes, diciembre 7, 2021

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Cazadores de fósiles aficionados hacen un hallazgo raro en el Reino Unido con Google Earth


LONDRES – Millones de años antes de la Cotswolds, en el oeste de Inglaterra, se convirtió en un destino de vacaciones popular, idealizado por sus antiguos bosques, pueblos de piedra color miel y abadías medievales, era un mar cálido y poco profundo, hogar de un ecosistema marino jurásico.

Más de 167 millones de años después, dos paleontólogos aficionados, Neville y Sally Hollingworth, descubrieron fósiles en una cantera de piedra caliza allí, el hallazgo más grande de estrellas de mar jurásicas y sus parientes jamás realizado en Gran Bretaña.

Más de 1.000 especímenes científicamente significativos fueron desenterrados en un lugar no revelado durante una excavación de tres días en junio, dijo el Museo de Historia Natural de Londres en un comunicado la semana pasada. El sitio no se revela por razones de seguridad.

El hallazgo de los Hollingworths, un equipo de marido y mujer, incluye tres nuevas especies y un ecosistema completo de equinodermos, un grupo de animales que incluye estrellas de mar, estrellas quebradizas, estrellas de plumas, lirios de mar, pepinos de mar y equinoides. Los fósiles de estos animales son extremadamente raros porque tienen esqueletos frágiles que a menudo no se conservan.

El exquisito detalle de los fósiles recolectados captura los últimos momentos de las criaturas antes de que fueran enterradas por lo que los expertos han dicho que podría haber sido un deslizamiento de tierra bajo el agua.

Hollingworth, de 60 años, no es nuevo en la caza de fósiles. Descubrió su primer fósil: un pequeño amonita opalescente – en Somerset, en el suroeste de Inglaterra, cuando tenía 12 años, lo que encendió una pasión por paleontología y lo llevó a obtener un doctorado. en el sujeto.

“Fui a recolectar fósiles todos los días”, dijo. «Muchos de mis amigos pensaban que era raro».

Los Hollingworths se conocieron en 2016 en un festival de ciencia local bajo el esqueleto de un Gorgosaurus, quizás presagiando el gran descubrimiento de la pareja. Si bien muchas personas recurrieron a recetas de pan de masa madre y plátano para mantenerse ocupadas durante tres cierres pandémicos en Inglaterra, la pareja buscó en Google Earth para identificar el sitio de su próxima excavación.

La ubicación que el Sr. y la Sra. Hollingworth identificaron en agosto pasado era una cantera de piedra caliza de propiedad privada rodeada de lechos de rocas jurásicas. El sitio había sido mencionado en artículos de investigación publicados hace más de un siglo como un lugar donde se habían encontrado algunos especímenes fósiles marinos. Sin embargo, las restricciones de bloqueo significaron que la pareja no pudo visitar la cantera hasta noviembre.

Hollingworth ya estaba familiarizado con la geología de los Cotswolds: descubrió un cráneo de mamut de cinco pies allí en 2004. Y en noviembre, después de cavar menos de dos pies en la arcilla de la cantera, dijo, «reconoció instantáneamente» evidencia de fósiles .

“En 10 minutos”, dijo Hollingworth, pensó para sí mismo: “’Hay algo realmente especial aquí’”.

«Si simplemente se dejara», agregó, «se perdería».

Su esposa se mostró más escéptica. “Encontramos fragmentos de fósiles realmente diminutos, del tamaño de una uña”, dijo la Sra. Hollingworth, de 50 años, que trabaja en contabilidad para una empresa de construcción.

“Iba a tomar una taza de té”, dijo riendo. «Todo fue un poco aburrido».

Pero el Sr. Hollingworth no se desanimó. Si bien esperaba poco de las losas de arcilla excavadas, dijo, todavía pasó horas en su garaje quitando capas de sedimento, grano a grano, con una microarena. Luego vislumbró un fósil de lirio de mar.

“Todo el bloque cobró vida”, dijo la Sra. Hollingworth. «Nunca había visto algo así».

“Tienen esta copa de corona hermosa y ornamentada, y pequeñas proyecciones diminutas parecidas a plumas que sobresalen de ellas”, dijo Hollingworth, describiendo el fósil de lirio de mar. «El más mínimo detalle se conserva maravillosamente».

Inmediatamente se acercó a un curador principal del Museo de Historia Natural con quien se había familiarizado en excavaciones anteriores. El Sr. Hollingworth invitó al curador, Tim Ewin, a visitar el sitio de excavación, atrayéndolo por correo electrónico con fotografías de los fósiles.

“Para mi alegría y sorpresa, eran fósiles bellamente conservados: erizos de mar, estrellas de mar y algunas estrellas de plumas realmente raras”, dijo Ewin.

«En las colecciones del Museo de Historia Natural», agregó, «no tenemos ningún ejemplar completo de ese tipo de fósiles, así que supe al instante que era importante».

Un bloqueo invernal y las inclemencias del tiempo que provocaron inundaciones en la cantera retrasaron la excavación del sitio por parte del museo hasta junio. Pero la importancia del hallazgo se reconoció rápidamente.

“La colección del museo anteriormente solo tenía 25 especímenes incompletos”, dijo Ewin. Ahora, hay alrededor de 150 especímenes completos solo del sitio de Cotswolds.

Entre los equinodermos encontrados en el sitio de excavación, el estrellas de plumas – crinoideos invertebrados marinos con brazos plumosos – eran los más raros.

«Eso le da una idea de lo rico en abundancia que es este sitio», agregó Ewin.

En enero, en una playa de Gales, una niña de 4 años tropezó con una huella de 200 millones de años de un dinosaurio herbívoro desconocido que vivió durante el Período Triásico Superior. El fósil está ahora en exhibición en el Museo Nacional de Cardiff.

Si bien el Museo de Historia Natural no tiene planes inmediatos para exhibir sus tesoros más nuevos, el trabajo de preservación probablemente arrojará nueva información sobre sus historias evolutivas. Los expertos «pueden escanearlos en 3-D», dijo Hollingworth.

“Eso traerá mucha información nueva sobre la evolución y la historia geológica de este grupo verdaderamente icónico”, agregó.



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